World

Fosil Pterosaurus Mengungkapkan Asal Usul Evolusi Bulu

[ad_1]

Di dekat pantai Brasil saat ini, sedimen laut mengawetkan pterosaurus mirip burung dengan lebar sayap 10 kaki, kepala besar yang tidak proporsional, dan puncak tengkorak yang menonjol selama seratus juta tahun.

Pada tahun 2015, Aude Cincotta, seorang ahli paleontologi Ph.D. mahasiswa di Universitas Namur, menyadari dengan rekan-rekannya bahwa mereka sedang melihat fosil yang luar biasa. Itu berisi puncak kepala orang dewasa yang besar dan sebagian besar utuh Tupandactylus imperator.

“Untuk memiliki tingkat pelestarian jaringan lunak yang luar biasa ini, fosil harus dengan cepat tertutup sedimen dan disimpan dalam lingkungan oksigen rendah,” kata Cincotta, sekarang menjadi peneliti pascadoktoral di Institut Ilmu Pengetahuan Alam Belgia.

Dengan fosil ini, Cincotta dan timnya menemukan bahwa pterosaurus tidak hanya memiliki bulu, tetapi bulu mereka juga menunjukkan pola warna. Yang penting, ini berarti bahwa avemetatarsalians, clade reptil yang hidup selama Periode Trias awal, adalah makhluk pertama yang mengembangkan bulu berwarna hampir 250 juta tahun yang lalu.

Dari Mana Bulu Berevolusi?

Meskipun pterosaurus adalah vertebrata pertama yang terbang, sepupu mereka, dinosaurus, adalah nenek moyang langsung burung modern. Pada saat T. imperator kematian, pterosaurus dan dinosaurus telah berevolusi secara terpisah selama hampir 140 juta tahun. Tetapi para peneliti dapat melacak setiap garis keturunan mereka kembali ke avemetatarsalians.

Dan untuk bulu, para ilmuwan telah lama memperdebatkan apakah mereka berevolusi dengan dinosaurus atau jika mereka memiliki asal-usul evolusioner yang lebih tua. Selama bertahun-tahun, para ahli menyebut struktur mirip bulu yang ditemukan pada fosil pterosaurus pycnofibers. Para ilmuwan membayangkan mereka sebagai rambut kaku yang membantu makhluk itu tetap hangat. Pada 2019, tim peneliti Tiongkok mengamati “percabangan” seperti bulu dalam dua spesimen pycnofibers pterosaurus yang diawetkan.

Cincotta dan penelitian timnya tentang T. imperator fosil sekalipun, telah mengakhiri perdebatan ini. Mereka menemukan bulu yang diawetkan dengan rapi dengan struktur bercabang yang sederhana. Karena para ahli telah mengamati bulu pada pterosaurus dan dinosaurus, mereka menyarankan asal usul evolusi adalah avemetatarsalia purba.

Sementara bulu membantu burung modern untuk terbang, bulu pterosaurus tidak digunakan untuk tujuan ini. Sebaliknya, mereka mungkin terlibat dalam termoregulasi, atau untuk mempertahankan suhu tubuh, dan mungkin ditampilkan. Penelitian Cincotta menunjukkan bahwa T. imperator sandaran kepala besar juga berwarna-warni. Bisa jadi tampilan ini memang dimaksudkan untuk menarik perhatian.

“Kami tidak tahu persis apa fungsinya,” kata Cincotta. “Untuk beberapa pterosaurus, atau bahkan dinosaurus, itu bisa jadi kamuflase. Tergantung pada jenis kelaminnya, itu bisa digunakan untuk menarik pasangan.”

Penemuan Warna

Sekarang para peneliti memiliki bukti yang jelas bahwa pterosaurus memiliki bulu, ada lebih banyak pertanyaan untuk dijawab. Jenis bulu apa yang mereka miliki? Seberapa mirip bulu purba avemetatarsalians dengan bulu burung modern?

Cincotta tertarik pada warna. Burung modern mengembangkan warna khas pada bulunya untuk berbagai tujuan. Organel subseluler kecil yang disebut melanosom yang ditemukan di sel kulit mengekspresikan warna. DNA burung dengan bulu ekor merah mengandung kode genetik untuk melanosom tertentu, yang menghasilkan pigmen merah. Melanosom yang berbeda, dengan struktur dan bentuk yang berbeda, menghasilkan setiap warna.

Penelitian sebelumnya menunjukkan reptil purba tidak memiliki kemampuan untuk mengekspresikan pola warna pada bulu mereka (atau pycnofibres). Melanosom pterosaurus malah didistribusikan secara acak ke seluruh kulit mereka. Tetapi Cincotta menggunakan mikroskop pemindaian elektron bertenaga tinggi untuk mengamati geometri dan distribusi melanosom di dalam T. imperator puncak kepala.

“Mikroskop pemindaian elektron memungkinkan kita untuk melihat struktur yang sangat, sangat kecil,” katanya. “Kami menemukan bahwa melanosom memiliki bentuk yang berbeda, oleh karena itu mereka memiliki warna yang berbeda.”

Setiap bagian dari pengetahuan baru tentang penghuni purba planet kita memunculkan pertanyaan baru. Dalam kasus pterosaurus, satu terjawab dan lebih banyak lagi yang belum terungkap. Terserah para ilmuwan seperti Cincotta untuk menguraikan lapisan sedimen purba dan genetika hewan modern.

Artikel ini pertama kali tayang di situs www.discovermagazine.com

Related Articles

Tinggalkan Balasan

Alamat email Anda tidak akan dipublikasikan. Ruas yang wajib ditandai *

Back to top button